ДИФТЕРИЯ — острое заразное заболевание, вызываемое особым микробом — дифтерийной па­лочкой, характеризующееся явлениями общего отравления (интоксикации) организма и очагами воспаления на месте внедрения микробов в орга­низм (обычно зев, гортань, полость носа, иногда глаза, половые органы, пупок у новорождённых, рана). Болеют дифтерией чаще всего дети (по преимуществу в возрасте от 1 года до 10 лет), реже— взрослые. Источник передачи дифтерии — сам больной, окружающие его люди, а также пред­меты, которыми он пользовался (постель, бельё, одежда, игрушки, книжки, посуда и т. п.). Пе­редача инфекции происходит в основном воздуш­но-капельным  путём, т. е. мельчайшими капель­ками слизи, разбрызгиваемыми больным при кашле, чихании, разговоре и попадающими на окружающие предметы и в воздух. Дифтерией можно заразиться и от выздоровевшего ребёнка, так как он еще некоторое время может выделять микробы. Передают дифтерию и здоровые люди, которые, сами, не будучи больными, являются но­сителями микробов (бациллоносители).

Различают тяжёлую и лёгкую формы дифтерии, но во всех случаях это очень серьёзное заболева­ние. Микробы дифтерии, размножаясь в зеве, образуют на миндалинах налёты, в гортани иногда развивается отёк, что приводит к сужению дыха­тельного горла, препятствующему дыханию боль­ного (круп); микробы дифтерии выделяют особые  яды (токсины), отравляющие организм, могущие  вызвать    тяжёлые    осложнения — заболевания

сердца, параличи и т. д.

При недомогании, особенно при наличии повышенной температуры и боли в горле, надо уложить  больного в постель, по возможности отделить его от окружающих и вызвать врача. Чем раньше будет поставлен диагноз дифтерии и скорее будет  введена противодифтерийная сыворотка, тем легче будет протекать заболевание и тем скорее насту­пит выздоровление.

Больного дифтерией обязательно надо поме­стить в больницу, так как он нуждается в изоля­ции, в правильном лечении, в медицинском уходе постоянном наблюдении и в своевременной врачебной  помощи. Так как микробы дифтерии довольно устойчивы, то комнату больного, а также его вещи необходимо тщательно продезинфици­ровать (см. Дезинфекция).
Для предохранения детей от заболевания дифтерией делаются т. наз. профилактические ( охранительные) прививки (дифтерийным анатоксином). Эти прививки делаются в СССР здоровым детям в возрасте от 6 месяцев до 12лет. Первую прививку нужно сделать, когда ребёнку  5—6 месяцев (первая вакцинация); вторую при­вивку— ровно через 3 недели  вторая вакцина и, наконец, третью прививку — через 3—6 месяцев  после второй (т. наз. ревакцинация). Только  после проведения всех трёх прививок в точно  указанные врачом сроки ребёнок может стать невосприимчивым к дифтерии, а если и заболевает  то очень легко переносит её. Вторую однократную ревакцинацию ребёнку делают через несколько лет, обычно на 3—4-м году жизни. Третью вакцинацию (тоже однократную) делают на 7-8-м году жизни и в 12 лет— последнюю ревакцинацию. Перед прививками ребёнка должен осмотреть врач.